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La capacidad de autocorrección de la Wikipedia

Por Álvaro Ibáñez

Wikipedia, la popular enciclopedia libre de Internet que contiene millones de artículos en cientos de idiomas, ha conseguido desarrollar con el tiempo, mediante una combinación de factores técnicos y humanos, una peculiar capacidad «autocurativa» que protege sus contenidos de vandalismos y manipulaciones malintencionadas.

Álvaro Ibáñez
Álvaro Ibáñez es uno de los editores del blog Microsiervos, que desde 2003 se dedica a la divulgación de temas tecnológicos y científicos con un toque personal. Agradecimientos a Jorge (Lucien leGrey), bibliotecario de la Wikipedia en español, por sus sugerencias en la revisión del artículo.

Suele decirse de Wikipedia, al igual que de la propia Web, que si a un grupo de expertos le hubieran planteado hace décadas crear tan vasto repositorio de información en unos pocos años, incluso con un presupuesto teóricamente ilimitado, lo hubiera dado por imposible. En cambio, una buena base técnica, la idea del «contenido generado por los usuarios» y la colaboración altruista de voluntarios hicieron posible lo que parecía inalcanzable: un lugar que en la actualidad cuenta con más de doce millones de artículos, en más de 200 idiomas. Puesta en marcha a principio de 2001 por Jimmy Wales y Larry Sanger, la Wikipedia sólo tardó cinco años en alcanzar el nivel de exactitud y calidad de la Encyclopaedia Britannica, como indicó un estudio realizado por expertos publicado en la revista científica Nature.

El concepto básico de la Wikipedia —y de los sitios denominados wikis en general— es que cualquier usuario puede participar y cambiar el contenido de las páginas que está leyendo. Lo puede hacer creando una cuenta de usuario, pero también se aceptan las participaciones «anónimas», algo que dota de cierta agilidad al sistema, aunque también acarrea ciertos problemas. La enciclopedia se publica además con una «licencia libre» que anima a la gente a copiar y reutilizar sus contenidos en otros sitios, con total libertad. Esto hace que los voluntarios que participan consideren útiles sus aportaciones para la creación de un bien común y accesible para todos.

En un día típico de la Wikipedia muchas personas leen alguno de sus millones de artículos: si ven una errata pueden corregirla rápidamente; si ven un error de concepto o tienen algún dato que convenga añadir, editan la página y la corrigen o amplían. Si descubren que un tema interesante todavía no existe, pueden comenzar un nuevo artículo que poco a poco se irá ampliando con ayuda del resto de la comunidad.

Se podría dudar de que esta forma de «caos organizado» fuera realmente funcional, pero el hecho es que el resultado tras algunos años ha sido excelente y está a la vista de cualquiera: Wikipedia es uno de los sitios más admirados por la comunidad de Internet y sus artículos figuran entre los más enlazados desde otras páginas de la Red. Se distribuye en versiones «móviles», en CD-ROM y DVD, e incluso existen algunas ediciones en papel.

El lado oscuro de la edición masiva de contenidos

El hecho de que cualquiera pueda editar las páginas de la Wikipedia no está exento de problemas. Con el tiempo la comunidad vio que los artículos que creaba pasaban por todo tipo de situaciones incómodas, algunas de mayor importancia que otras:

La Wikipedia aborda cada uno de estos problemas de una forma diferente. Por poner algunos ejemplos: existen «robots» que pueden corregir automáticamente erratas simples; los usuarios pueden insertar unos cartelones de aviso en un artículo para indicar que es de «mala calidad» por su estilo, que está «siendo traducido», que se trata un «artículo incompleto sobre el que se está trabajando», o que puede tratarse de un «artículo controvertido sobre el que no hay acuerdo en los puntos de vista». Además, un equipo de administradores denominado «los bibliotecarios» cuida de que se cumplan las normas y tiene capacidad para «congelar» ciertos artículos si se produce una guerra de ediciones en un momento dado. Miles de estos bibliotecarios de todos los países velan por la integridad de las diferentes ediciones de la Wikipedia, además de realizar otras tareas de mantenimiento.

Las herramientas de edición y corrección

Hay un buen número de soluciones técnicas en la Wikipedia que, aunque no son demasiado conocidas por el público en general, están al alcance de sus usuarios y facilitan el seguimiento de los artículos y su corrección. Entre estas destacarían:

Tanto los usuarios registrados de la Wikipedia como los bibliotecarios que vigilan su correcto funcionamiento utilizan estas herramientas a diario para supervisar los cambios que se reciben en la enciclopedia, que son muchos: en la Wikipedia en español, por ejemplo, se producen varias decenas de cambios por minuto.

Cómo se vigilan los cambios en la Wikipedia
Los bibliotecarios vigilan en una página llamada Cambios recientes los cambios que se hacen en la enciclopedia. Un vistazo a esa página sirve para hacerse una idea de cómo va evolucionando la infinidad de artículos existentes y las ediciones que se realizan en ellos, en tiempo real:

  • Isabel Allende – 10:47, BOT - Posible vandalismo de 87.218.201.64, revirtiendo hasta la edición 25995020 de AVBOT.
  • Festival de la Canción de San Remo‎ – 10:48, 87.18.197.242 – Ganadores del Festival
  • Bandera de Cataluña‎ – 10:50, Garnet – borro afirmación no suficientemente contrastada
  • Josep María Beá‎ – 10:53, Manu – Se está produciendo una guerra de ediciones en este artículo. Un anónimo empezó a trabajar en el artículo desde el 30 de abril
  • (m) Influenzavirus B‎ – 10:53, Jorab – Epidemiología: enlace
  • (n) ORP Grom‎ – 10:51, Airwolf – Página creada con «El primer Grom. ORP Orzel es el nombre de tres buques de guerra de Polonia

La interpretación de esta cronología de cambios y la terminología que se utiliza es la siguiente:

En el artículo sobre Isabel Allende, un robot intervino al detectar un vandalismo (un borrado masivo de texto y la inserción de insultos), por lo que anuló esa edición y avisó a los bibliotecarios. En la ficha del Festival de la Canción de San Remo‎ alguien añadió información a la lista de ganadores. En estas dos acciones, números conocidos como «direcciones IP de Internet», como por ejemplo 87.218.201.254, indican que los cambios los realizaron usuarios anónimos no registrados, a diferencia de los usuarios registrados que figuran con su nombre o apodo.

En el artículo sobre la Bandera de Cataluña otro usuario registrado (Garnet) borró información añadida por alguien porque valoró que no estaba suficientemente contrastada. En el artículo sobre el dibujante Josep María Beá se avisó de que se estaba produciendo una guerra de ediciones, por si los bibliotecarios consideraran oportuno intervenir.

Finalmente, en el artículo sobre el Influenzavirus B un usuario registrado añadió un enlace. La (m) indica que consideró que hacerlo era una «modificación menor» del artículo, algo sin demasiada importancia, un indicativo que se utiliza también al revisar erratas o pequeños cambios de gramática o estilo. Finalmente, la referencia a (n) ORP Grom indica que alguien creó un nuevo artículo (n) sobre unos buques de la guerra de Polonia llamados «ORP Grom».

Diferentes situaciones y cómo afectan a la Wikipedia

Como se ha visto, la Wikipedia dispone de excelentes herramientas técnicas para la corrección de artículos y la vigilancia de éstos. Esta vigilancia la realizan tanto quienes crean los artículos como el resto de usuarios que los leen y disfrutan: si alguien está leyendo algo y ve un error, puede corregirlo o ampliar la información. En ocasiones intervienen los bibliotecarios para poner un poco de orden o tomar decisiones que sólo ellos pueden llevar a cabo: bloquear un artículo para que no sea editado durante algún tiempo, revisar todas sus ediciones antes de que se muestren en público o borrar completamente contenidos inapropiados.

Los problemas de tipo social que afectan a la Wikipedia son prácticamente un reflejo de lo que sucede cada día en el mundo real: vandalismo, discusiones crispadas sobre temas políticos, religiosos o deportivos; debates sin fin sobre puntos de vista contrapuestos… Cuanta más relevancia adquirió la enciclopedia con el paso de los años y más gente la utilizaba, más virulentos se volvieron estos problemas.

Cierto tipo de artículos son más propensos a ellos. Está claro que el artículo sobre qué es un columpio no será de los que generen demasiadas discusiones, al igual que puede sucederle a la biografía del ilusionista y escapista Harry Houdini. En cambio páginas como la definición de Homeopatía, un campo donde existe una gran controversia sobre su conveniencia, validez científica y credibilidad son caldo de cultivo de grandes debates sin fin. Por no hablar de páginas dedicadas a políticos como José Luis Rodríguez Zapatero, José María Aznar o prácticamente a cualquier otro, tanto actual como histórico.

Un vistazo a algunos ejemplos de cambios en diferentes páginas revela algunos tipos de ediciones características y qué sucede con ellas al poco tiempo, así como de dónde surge esa autocorrección casi «mágica» que hace que la Wikipedia parezca comportarse como un ente vivo que se autorrepara:

Como puede verse, todos estos problemas acaban siendo solucionados de forma automática o manual mediante los diferentes sistemas de autocorrección de la Wikipedia y la participación externa: bots automáticos, gente que pasaba por allí, usuarios registrados, expertos en los diferentes temas o bibliotecarios y supervisores de la propia enciclopedia.

Los vandalismos y las ediciones incorrectas suelen ser un problema menor que se resuelve en cuestión de minutos u horas, sin causar mayores problemas. Las ediciones más complejas o que requieren de los conocimientos de expertos necesitan unas cuantas horas para madurar y, en caso de ser incorrectas, pueden tardar horas o días en ser revisadas y corregidas. Las modificaciones que dan lugar a discusiones y debates de fondo, sobre conceptos, estilo, validez de las fuentes de información empleadas y demás pueden durar semanas o meses —o alargarse eternamente— pero si pueden afectar a la calidad de un artículo, se inserta un aviso al respecto. No es raro ver artículos de Wikipedia encabezados por un llamativo letrero que advierte sobre la «posible falta de neutralidad en los puntos de vista», la «falta de fuentes o referencias fiables», la «limitación cultural o geográfica» de lo escrito u otros detalles. Es labor de la comunidad arreglar eso, y a ello anima la propia Wikipedia, pero también es responsabilidad de los visitantes no fiarse tanto de esa información como de otra.

Un perverso círculo

No es habitual, pero alguna vez ha sucedido: un hecho falso en la Wikipedia a veces puede «demostrarse a sí mismo» como verdadero. En febrero de 2009 alguien editó de forma vandálica el apellido (realmente largo) de un nuevo ministro alemán que era noticia en ese momento. Alguna agencia de noticias lo copió de la Wikipedia (en vez de consultar una fuente mejor) y lo transmitió a la prensa tradicional. Se publicó entonces en muchos periódicos, revistas y otros sitios web erróneamente.

Aunque la edición de la wikipedia fue «revertida» (devuelta a su estado original), hubo quien cuestionó esa corrección. Lo que sucedió entonces fue realmente maquiavélico: otros usuarios citaron a los propios medios de información «serios» como fuentes tradicionales… Pero como en realidad habían copiado el nombre erróneo de la Wikipedia, se cerró el círculo del despropósito. Como bien resumieron en Slashdot, un conocido blog de tecnología:

En la Wikipedia se publicó algo falso, que fue recogido por los medios respetables, que entonces fueron usados como fuentes de referencia fiables para demostrar que el hecho falso era verdad.

Cómo utilizar la Wikipedia evitando posibles errores

La propia Wikipedia no se cansa de afirmar que no es una fuente tradicional de información y mucho menos una «fuente primaria». Es un lugar donde se han volcado conocimientos y definiciones, y a través del cual se puede llegar a fuentes fiables y verificables de referencia, ya sean libros, artículos periodísticos publicados en medios tradicionales, trabajos académicos, transcripciones literales de grabaciones u otros. Cada afirmación de un artículo suele estar respaldada por notas a pie de página —la sección titulada Referencias— donde se listan formalmente las fuentes utilizadas. Generalmente son enlaces a otras páginas de Internet y referencias bibliográficas.

Medio en serio, medio en broma, se acuñó en la Red el término Argumentum ad Wikipediam para referirse a la falacia lógica de utilizar expresiones o razonamientos del estilo «Esto que te cuento es cierto… porque lo leí en la Wikipedia». Teniendo en cuenta que no es una fuente primaria, la afirmación no tiene mucho sentido. Y considerando que cualquiera puede ir y en cuestión de segundos sabotearla para que el artículo sobre el número Pi afirme que el redondo número vale 4,81516… en vez de 3,14159… se aprecia la magnitud del problema.

La forma correcta de servirse de la Wikipedia para buscar información y utilizarla es ser consciente de cómo funcionan sus mecanismos de creación y corrección de artículos, y tenerlos en cuenta a la hora de dar validez a la información allí publicada. Para una utilización informal, los datos tal cual están publicados pueden servir sin problemas pues son correctos en su mayor parte. Pero si se va a hacer un uso más serio o formal de la información no está de más ser doblemente precavido con lo que se encuentra allí. Una lista de consejos que tener en cuenta sería esta:

La suma de las herramientas técnicas, la comunidad alrededor de la Wikipedia y un poco de cautela y sentido común hacen que esta enciclopedia gestionada por la comunidad tenga una enorme capacidad de autocorrección. En ocasiones es tan abrumadora que se diría que incluso puede haber sorprendido a sus propios creadores. Es en definitiva todo un ejemplo de cómo el trabajo en grupo, desorganizado y caótico en cierto modo pero con una finalidad clara, acaba superando escollos como los errores, el vandalismo o los intentos de manipulación.

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